Pedro Ruiz del Castillo 

Nació en Villalba de Rioja por el año de 1521. Pasó a las Indias y participó en muchas expediciones colonizadoras. Batalló durante toda la guerra de Arando, por lo que su nombre está incorporado gloriosamente a las sonoras estrofas de La Araucana. 

Ruiz del Castillo fue corregidor de varias ciudades, y en 1560, el capitán general y gobernador de Chile, don García de Mendoza, le nombró su teniente y le envió con amplios poderes a Cuyo. El riojano cruzaba pocos días después la cordillera de los Andes con una compañía compuesta de unos 50 españoles y 1500 indios, llevando de capellán a don Hernando de la Cueva. 

Recorrió toda la tierra cuyana y fundó en el valle de Guantana, que el denominó Nuevo Valle de La Rioja, la actual ciudad de Mendoza, nombre que le dio en homenaje al gobernador que dispuso la empresa y por quien había sido designado como teniente general para que la llevase a efecto.

 Era el 2 de marzo de 1561. Erigió la iglesia bajo el patrocinio de San Pedro Apóstol, alzó el árbol y rollo de justicia, designó el primer cabildo y tomó juramento a los cabildantes. En el plano y en las actas de la fundación, existentes en el Archivo de Indias, editados por el Instituto de Estudios de Administración local, con los de otras ciudades de Iberoamérica y Filipinas, es visible la traza de la ciudad, cuadriculada, en torno a la plaza Mayor.

A don García de Mendoza sucedía como gobernador en Chile don Francisco de Villagrá, quién desposeyó a los lugartenientes de Tucumán y Cuyo, por lo que Ruiz del Castillo hubo de salir de Mendoza, a la que incluso se le quiso cambiar de nombre, pero el pueblo siguió llamándola así hasta el día de hoy. 

Poco después, Ruiz del Castillo, en la cima de su madurez, se reintegró a España y volvió a su pueblo natal, reanudó su vida sobria y retirada. Contrajo matrimonio y tuvo tres hijos: Pedro, Diego y Francisco. 

 


Extraído del libro "La Rioja y sus gentes" sección Riojanos Ilustres por Felipe Abad León
Foto: Riojanos en la Red